La desaparicion de la megafauna

Los animales del dibujo animado “La Era del Hielo” existieron y convivieron con el hombre en un momento de su historia. Esa variedad de especies es  conocida con el nombre de “megafauna”, proliferaron en la Edad del Hielo y fueron desapareciendo con los cambios climáticos y la presencia del hombre.  50 mil años atrás había 150 géneros de estos animales, en Europa y Asia desaparecieron un tercio de los grandes mamíferos y en América dos tercios de las especies nativas.

Hace 14 mil años se extinguía el rinoceronte lanudo y hace unos pocos 4000 el legendario mamut, a quien conocemos por los restos congelados que han llegado a estos días.

¿Por qué desapareció la megafauna? Si bien la teoría más firme es el lento calentamiento terrestre, se incluye hasta una explosión de una estrella cercana, pero no se descarta que el ser humano haya sido el culpable.  Últimamente un equipo de 40 instituciones internacionales ha trabajado en el tema y parece que sus resultados son bastante complicados.

El estudio fue publicado en la prestigiosa Nature y dice que ni el clima, ni los humanos por sí solos pudieron provocar la extinción de la Edad de Hielo. Se valieron de muestras recolectadas en puntos extremos del mundo y poder calcular la poblaciones de especies desde hace 42 mil años hasta hace 6000, gracias a la técnica del ADN mitrocondrial.  Así fue que el rinoceronte lanudo y el buey almizclero de Eurasia se extinguieron por causas climáticas, y el caballo salvaje y el bisonte desaparecieron por culpa de los seres humanos, la causa de la extinción de los mamuts es aún un misterio.

Nunca se habían utilizados tantos datos para un estudio de este tipo, los investigadores no encuentran claramente un patrón que distinga porqué unas especies se extinguieron y otras no. Parece ser que cada especie reacciona de manera distinta al cambio ambiental y eso afecta su fecundidad. Este proceso se encuentra vigente en estos días y que anuncia que muchas especies seguirán declinando a causa del cambio climático y el avance del hombre en sus territorios.

Con la publicación de este estudio se pone fin a las teorías de causa única y a las generalizaciones que suelen difundirse cuando se habla de extinciones de animales, no solo en el pasado sino en el presente.  Para Eske Willerslev, del Centro para la Geogenética del Natural History Museum, “El impacto del cambio climático y del ser humano sobre las especies depende de la especie en concreto que miremos. Es casi un proceso al azar… Si pudieras realizar todo el experimento de nuevo ahora podríamos tener mamuts y no renos” .

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